¿Qué es el herpes labial?

El herpes labial son ampollas pequeñas, dolorosas y llenas de líquido o llagas que aparecen en los labios, la boca o la nariz y que son causadas por un virus. Las úlceras pueden ser dolorosas y generalmente duran unos pocos días. A diferencia de la mayoría de las infecciones virales, el virus del herpes labial no es completamente eliminado por las defensas del cuerpo. Por esta razón, las úlceras bucales a menudo reaparecen.

¿Qué causa el herpes labial?

El virus que causa el herpes labial se conoce como el virus del herpes simple (VHS). Hay dos tipos de HSV, tipo I y tipo II. Las aftas bucales generalmente son causadas por el tipo I.

herpes labialEl herpes simple es un virus oral contagioso. El virus se transmite de persona a persona al besarse u otro contacto cercano con llagas o incluso por contacto con piel aparentemente normal que está eliminando el virus. La saliva infectada también es una forma de propagar el virus. El período más contagioso es cuando una persona tiene llagas activas similares a ampollas. Una vez que las ampollas se han secado y formado costras, el riesgo de contagio disminuye significativamente.

Sin embargo, una persona infectada con el VHS (Virus del herpes simple) puede transmitirlo a otra persona incluso cuando no hay herpes labial. Esto se debe a que el virus a veces se disemina en la saliva incluso cuando las llagas no están presentes. A pesar del mito popular, es casi imposible contraer el herpes (herpes labial) de superficies, toallas o paños contaminados.

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Después de la primera infección, el virus entra en las células nerviosas y viaja por el nervio hasta llegar a un lugar llamado ganglio, que es un conjunto de células nerviosas. Allí reside silenciosamente en una etapa que se llama «latente». En etapas más activas, el virus comienza a multiplicarse nuevamente y viaja por el nervio hasta la piel, causando ampollas en los labios conocidas como herpes labial. La forma exacta en que esto sucede no está clara, pero se sabe que algunas afecciones parecen estar asociadas con recurrencias, incluyendo:

  •  fiebre, resfriados o gripe (por eso algunas personas los llaman «ampollas de fiebre»)
  •  Radiación ultravioleta (exposición al sol)
  •  Estrés
  •  Cambios en el sistema inmunológico;
  •  Cambios hormonales, como la menstruación; y
  •  Traumatismo en la piel.

Algunas veces no hay una causa aparente de la recurrencia.

Las aftas bucales tienden a reaparecer más o menos en el mismo lugar cada vez. Estas recurrencias pueden ocurrir con frecuencia (por ejemplo, una vez al mes) o solo ocasionalmente (por ejemplo, una o dos veces al año).

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Síntomas y signos del herpes labial

Algunos pacientes tienen un «pródromo«, que es cuando ciertos síntomas ocurren antes de que aparezcan las úlceras. El pródromo de las infecciones por herpes típicamente involucra una sensación de ardor u hormigueo que precede a la aparición de ampollas por unas pocas horas o un día o dos. A medida que se forma el herpes labial, el área puede enrojecerse y desarrollar pequeñas ampollas llenas de líquido. Varias de estas pequeñas ampollas pueden incluso juntarse y formar una ampolla grande. Las aftas bucales son de leve a moderadamente dolorosas.

Cuando las aftas bucales reaparecen, la etapa de las ampollas suele ser corta. Las ampollas se secan rápidamente y dejan costras que duran desde un día hasta varios días, dependiendo de la gravedad de la infección.

Cuándo buscar atención médica

La primera vez que alguien tiene herpes labial (conocido como el ataque «primario»), los síntomas pueden ser graves. En algunas personas, el primer ataque de herpes está asociado con fiebre, glándulas inflamadas, sangrado de las encías y muchas llagas dolorosas alrededor de la boca (gingivoestomatitis) y la nariz. Estos signos y síntomas pueden durar varios días.

Las úlceras sanan completamente en dos a seis semanas, por lo general sin cicatrices. El virus se puede recuperar de la saliva durante días después de que las lesiones sanan. Debido a que muchas personas adquieren el virus a temprana edad, el herpes primario generalmente ocurre durante la niñez. Si el ataque es severo, se debe contactar a un médico. El médico puede prescribir medicamentos que pueden acortar el ataque, preferiblemente durante el pródromo.

Estos medicamentos son más efectivos si se toman al comienzo del ataque. La dificultad para comer y beber puede conducir a la deshidratación, que también puede requerir atención médica.

herpes labialLas personas que tienen sistemas inmunitarios muy débiles debido a la quimioterapia u otras causas pueden tener brotes muy graves de herpes labial. Estos se parecen a los ataques primarios descritos anteriormente. Se debe buscar atención médica con prontitud para evitar complicaciones. En raras ocasiones, el herpes labial simple puede infectar el cerebro.

Las personas con esta afección generalmente tienen fiebre y confusión. Esta infección requiere hospitalización y medicamentos antivirales intravenosos.

En algunas personas, el herpes labial se asocia con bultos dolorosos en la parte delantera de las piernas conocidos como «eritema nudoso». El eritema nudoso puede ser autolimitado y generalmente desaparece por sí solo en tres a seis semanas. Si esto sucede, la persona debe ser examinada por un médico para averiguar si los medicamentos recetados pueden hacer que la afección desaparezca más rápidamente.

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Diagnóstico de herpes labial

El diagnóstico de herpes labial generalmente se basa en la apariencia de las lesiones. Por lo general, no se necesita ningún examen de laboratorio debido a que la mayoría de las úlceras que parecen herpes labial son úlceras bucales. Ocasionalmente, las aftas bucales pueden confundirse con herpes labial. Sin embargo, las aftas dolorosas se presentan dentro de la boca, mientras que las aftas bucales recurrentes generalmente se presentan en los labios.

Los análisis de sangre para detectar anticuerpos no son muy útiles, porque encontrar anticuerpos contra el herpes solo significa que el cuerpo ha estado expuesto a este virus en algún momento en el pasado. No indica si la úlcera actual se debe al herpes.

Si el diagnóstico es dudoso, el mejor enfoque es animar a la persona a ver a un médico a la primera señal de una llaga. Esto le permitirá al médico ver lesiones activas que pueden ser probadas por cultivo o PCR. Si se anticipa un retraso en ser visto, se puede usar un teléfono móvil o una cámara para tomar fotografías de la lesión para mostrárselas al médico.

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Cuidados para el herpes labial

El herpes labial contiene el virus HSV-1. Las personas con herpes labial deben lavarse las manos con frecuencia, especialmente después de tocarse la cara. Las tazas y los utensilios para comer no deben compartirse con otra persona. Un remedio casero como las compresas frías puede aliviar el dolor temporalmente. La lisina, un aminoácido, alguna vez se pensó que era un tratamiento potencial, pero los hechos que apoyan esto no son convincentes.

Otros remedios caseros, incluyendo aceite de vitamina E, suplementos vitamínicos, removedor de esmalte de uñas y cambios en la dieta, no han sido bien estudiados.

Como curar el herpes labial

Existen varios medicamentos para reducir la duración o los síntomas del herpes labial. Algunos están disponibles sin receta (de venta libre), y otros requieren una receta de un médico. Algunos son tópicos (lo que significa que son cremas o ungüentos que se frotan directamente sobre la llaga) y otros se toman en forma de pastillas.

herpes labialMedicamentos tópicos de venta libre: La mayoría de los productos tópicos de venta libre solo brindan alivio sintomático. Esto significa que hacen que las personas se sientan mejor, pero no disminuyen el tiempo de curación. El uso de anestésicos tópicos que contengan benzocaína (5%-20%), lidocaína (0.5%-4%), tetracaína (2%) o dibucaína (0.25%-1%) ayudará a aliviar el ardor, la comezón y el dolor.

Algunos ejemplos son el gel Lipactin y Zilactin. Es importante tener en cuenta que estos agentes tópicos tienen una corta duración de acción, por lo general solo dura 20-30 minutos. Los protectores de la piel, como la alantoína, el petrolato y los productos que contienen dimeticona, ayudan a mantener húmeda la lesión y previenen el agrietamiento de la misma.

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Los bálsamos labiales que contienen protector solar también pueden ayudar a prevenir brotes adicionales si el sol es un factor precipitante. Para el alivio adicional del dolor, el uso de ibuprofeno (Advil) o acetaminofeno (Tylenol) puede ser beneficioso. No aplique ningún esteroide tópico, como hidrocortisona, a las lesiones.

Medicamentos tópicos recetados: El tratamiento con aciclovir tópico (crema Zovirax al 5%) o penciclovir (crema Denavir al 1%) reducirá el tiempo de cicatrización en aproximadamente medio día y disminuirá el dolor asociado con la lesión. El tratamiento tópico es limitado en su efectividad porque tiene una penetración pobre en el sitio de replicación del virus y por lo tanto está restringido en su capacidad de curación.

La crema de aciclovir se debe aplicar cinco veces al día durante cuatro días, y la crema de penclovir se debe aplicar cada dos horas mientras está despierto durante cuatro días.

Cómo prevenir el herpes labial

No siempre es posible prevenir un brote de herpes labial. En las personas que tienen ataques desencadenados por quemaduras solares, el uso de bloqueador solar o evitar la exposición fuerte al sol puede reducir el número de ataques. Tomar medicamentos antivirales recetados diariamente (ver arriba) puede reducir significativamente la frecuencia de herpes labial. Sin embargo, la gran mayoría de las personas no tienen suficientes ataques como para justificar el tomar un medicamento diario.

¿Cuál es el pronóstico para el herpes labial?

No existe cura para el herpes labial. El virus del herpes labial se esconde profundamente en las raíces nerviosas y no puede ser eliminado por los medicamentos que están actualmente en el mercado. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) advierte que hay productos que anuncian falsamente que se están deshaciendo del herpes para siempre, pero estas afirmaciones son fraudulentas. El virus continuará viviendo en la raíz del nervio a pesar del tratamiento, y la mayoría de las personas continuarán teniendo herpes labial de vez en cuando durante toda su vida.

Una complicación más grave es el herpes ocular, que causa llagas y dolor intenso alrededor del ojo. El herpes ocular también es causado por la autoinoculación. Si no se trata, el herpes ocular puede provocar daños oculares graves o incluso ceguera.

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