¿Qué son las alcachofas?

Las alcachofas son conocidas en su forma natural como cardo, y su clasificación científica es Cynara cardunculus. Son nativos de la región mediterránea, razón por la cual juegan un papel tan importante en su cocina. Las alcachofas se pueden encontrar en toda Europa, los países de Oriente Medio y América, pero son menos frecuentes en las naciones asiáticas.

alcachofas

La parte comestible de una alcachofa es el capullo se recolecta antes de que florezca completamente. El tiempo es clave para cultivarlas, ya que se vuelven duras y casi incomestibles una vez que la flor ha florecido completamente. Además, una de las partes más buscadas del cardo es el «corazón», que es la base de la que brotan los otros brotes. A menudo se considera un manjar o por lo menos la parte más deliciosa de la planta y es generalmente más caro.

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Las alcachofas se han utilizado como ayuda digestiva desde los tiempos del antiguo Egipto. Hoy en día, sabemos que contienen nutrientes que proporcionan varios beneficios para la salud. Perteneciente a la familia de las verduras de girasol, las alcachofas es en realidad un cardo perenne. Cultivada por primera vez en la región mediterránea, la alcachofa se hizo escasa tras la caída del Imperio Romano. Regresaron a Italia en el siglo XVI, y luego aparecieron en América después de la introducción de jardineros franceses y españoles.

Hoy en día, California provee virtualmente todas las alcachofas en los Estados Unidos. Si se dejan crecer de forma silvestre, las alcachofas florecen en grandes flores moradas.

Beneficios de las alcachofas para la salud

Las alcachofas suministran el 28% del valor diario recomendado de fibra, lo cual es importante para mantenerlo «regular», ayudando a mover el material a través de su sistema. La fibra también puede ayudar a reducir los niveles de azúcar en la sangre y la presión arterial, prevenir la inflamación y proteger la salud del corazón, y reducir sus niveles de lipoproteína o colesterol «malo». La cinarina en las alcachofas (note el nombre botánico) aumenta la producción de bilis en su hígado, lo que a su vez elimina el colesterol de su cuerpo.

alcachofasOtro beneficio de las alcachofas es el requerimiento diario del 25% de vitamina C, también conocida como ácido ascórbico, que proporciona una acción antioxidante para proteger a las células del daño de los radicales libres (como la contaminación del aire), que se forman a medida que nuestros cuerpos convierten los alimentos en energía. La vitamina C también suministra colágeno para ayudar a que las heridas sanen rápidamente.

Otros extras en las alcachofas incluyen 24% DV de vitamina K (otro antioxidante), y folato (22%, para hacer y mantener células de ARN y ADN, y para ayudar a prevenir la anemia). Los minerales también son abundantes, sirviendo buenas cantidades de magnesio, manganeso, cobre, potasio y fósforo.

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Estudios realizados sobre las alcachofas

alcachofasLos extractos de las partes comestibles de las alcachofas tienen efectos negativos sobre las células de cáncer de mama. Se demostró que el movimiento y la invasión de las células cancerosas estaban «notablemente inhibidos», afirmando la capacidad de las alcachofas para combatir el cáncer. Otras pruebas mostraron que las alcachofas tienen potencial antioxidante capaz de ralentizar la actividad de las células cancerosas del hígado.

En un estudio realizado en un hospital universitario de Cleveland se descubrió que un flavonoide de las alcachofas llamado silimarina era un agente quimio preventivo o anticancerígeno para el cáncer de piel. Tanto las alcachofas como el té verde fueron considerados por el estudio como agentes naturales con la capacidad de reducir e incluso prevenir los cánceres de piel humana.

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Otros beneficios de consumir alcachofas

  • Lo Básico

Un cardo perenne perteneciente a la familia Cynara, Las alcachofas tiene botones florales que se convierten en cabezas comestibles. Las partes comestibles de cada cabeza incluyen la base, que se llama el corazón, y la base carnosa de las hojas que forman la alcachofa. En el centro mismo de las alcachofas hay una masa no comestible de flores inmaduras llamada estrangulamiento.

  • Antioxidantes

Los procesos químicos normales en el cuerpo producen productos de desecho llamados radicales libres que son capaces de dañar las células sanas. Los antioxidantes son sustancias que neutralizan los radicales libres para evitar o limitar el daño. La Base de Datos de Nutrientes del Departamento de Agricultura de EE.UU. informa que una alcachofa mediana suministra el 15% de la ingesta diaria recomendada de vitamina C, basándose en una dieta de 2.000 calorías al día.

  • Fibra

Una alcachofa mediana aporta 10,3 gramos de fibra, es decir, el 41% del valor diario recomendado. La fibra que se encuentra en las alcachofas, llamada inulina, promueve la salud intestinal al estimular el crecimiento de bacterias buenas en el colon. También es una fibra soluble, que ayuda a bajar el colesterol y mantener el nivel de azúcar en la sangre, es igual de buena para combatir la colitis ulcerosa.

  • Indigestión

En la edición de diciembre de 2003 de «Alimentary Pharmacology and Therapeutics«. Reportaron que el extracto de hojas de alcachofas era capaz de aliviar el dolor y el malestar asociado con la indigestión o el reflujo ácido. La Comisión cientifica de Alemania autorizó la alcachofa para el tratamiento de problemas dispépticos, como malestar estomacal, distensión, falta de apetito, náuseas y diarrea leve o estreñimiento.

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Riesgos de consumir alcachofas

Las personas con enfermedad de la vesícula biliar no deben usar hojas o extractos de alcachofas hasta que consulten a su médico, porque pueden estimular la contracción de la vesícula biliar, según el Langone Medical Center. Los suplementos de las alcachofas tampoco debe ser usado por mujeres embarazadas o en lactancia, niños pequeños o personas con enfermedad hepática o renal.

Posible efecto sobre la presión arterial

En un estudio publicado en el «Journal of Dietary Supplements» en 2009, a los pacientes con niveles de presión arterial ligeramente elevados se les suministró un extracto líquido de hoja de alcachofa. Los científicos que llevaron a cabo el estudio encontraron que, después de 12 semanas, aquellos que recibieron el suplemento de hojas de alcachofas, ya sea 50 o 100 miligramos de jugo de hoja de alcachofas, tuvieron niveles más bajos de presión arterial, sin importar la cantidad de concentrado que recibieron.

Los científicos concluyeron que las hojas de alcachofas puede ayudar a reducir los niveles de presión arterial en aquellos con hipertensión leve. Sin embargo, si usted bebe solo el líquido del té de alcachofa, es posible que no tenga el mismo grado de beneficios que los observados en el estudio. Para asegurar todos los beneficios, consuma también las dragas, las «hojas» de té.

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Beneficios antioxidantes para el colesterol

En 2010, la revista «Phytotherapy Research» publicó un estudio sobre el efecto del extracto de hoja de alcachofa en los niveles de colesterol en sangre. La hoja de alcachofa es rica en antioxidantes, que se disuelven en el té. Los antioxidantes pueden proteger su cuerpo del daño causado por los radicales libres y las toxinas ambientales.

Durante el transcurso de un mes, los investigadores encontraron que los antioxidantes en las hojas de alcachofa condujeron a un menor estrés oxidativo en los sujetos de prueba animales que recibieron el suplemento. Los que recibieron el suplemento también tuvieron niveles más bajos de colesterol en la sangre.

Alcachofa contra el cáncer

La hoja de alcachofa está llena de polifenoles, un tipo de antioxidante que se disuelve en agua. Las toxinas y los radicales libres pueden contribuir potencialmente a la enfermedad cardíaca y al cáncer, y los antioxidantes también pueden ayudar a retrasar los efectos de estas enfermedades.

Una publicación del 2012 del «Journal of Cellular Physiology» encontró que el extracto de hoja de alcachofa, cuando se introduce en las células de cáncer de mama, reduce la viabilidad y el crecimiento de las células cancerosas. La adición del extracto de hoja de alcachofa directamente a las células también provocó la muerte de las células cancerosas, lo que indica potencialmente que los polifenoles de las alcachofas tienen poderosas propiedades anticancerígenas.

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Beneficios del té de alcachofa

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Si bien es posible que conozca las alcachofas como un manjar globular, con múltiples hojas superpuestas, esta parte es en realidad la flor de la planta. Las hojas más largas, serradas y «verdaderas» que se encuentran a lo largo del tallo de la planta se secan para hacer té de alcachofas. El té de alcachofa tiene un sabor herbáceo y vegetal y puede ayudar a reducir los niveles de colesterol y presión arterial. En general, sin embargo, los beneficios para la salud del té de alcachofa requieren más estudios humanos a largo plazo.

Elaboración del té de alcachofas

Usted puede comprar té de la hoja de la alcachofa en almacenes étnicos y del alimento natural, donde el té se vende a menudo en bolsas. Use una bolsa por cada 8 onzas de agua hirviendo. Con el té de hoja suelta, use 1 1/2 cucharaditas por cada 8 onzas. Debido a que el té de hoja de alcachofa tiene un amargor natural, es común añadir un poco de miel u otro azúcar para endulzar el té. También puede mezclar las hojas con té verde de hoja suelta para suavizar el sabor.

El té helado de alcachofas es común en las dietas del sudeste asiático, especialmente en la cultura vietnamita, donde a veces el té se prepara con otras hierbas, se endulza y luego se sirve frío.

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